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Ortopnea. Respirar mejor para mejor vivir

Actualizado: 18 feb 2022

Martha Peña Preciado

Médica general y Neuróloga - U. Nacional de Colombia

Contacto: mpena@ioir.org.co tel 57601- 3534016


La mecánica torácica se ejecuta de tal forma que pulmones, músculos y nervios, entre otros, coordinen patrones de movimiento que permiten la entrada y la salida del aire: ventilación.

Respiramos aún sin voluntad pero con nuestra voluntad aprendemos a hacerlo mejor o peor.

Respiramos-ventilamos, sentados, acostados, corriendo, hablando, soñando, parados. Cuando no es posible respirar acostados se tiene ortopnea.



Del griego ορθως (orthos derecho, recto) y πνεῦμα (pneuma respiración, en contextos religiosos "espíritu"). Solo poder respirar semisentado, sentado o parado porque al acostarse la ventilación esta tan comprometida que respirar se hace difícil e incluso angustiante.


"Quisiera hoy ser feliz de buena gana,

ser feliz y portarme frondoso de preguntas,

abrir por temperamento de par en par mi cuarto, como loco,

y reclamar, en fin,

en mi confianza física acostado,

sólo por ver si quieren,

sólo por ver si quieren probar de mi espontánea posición,

reclamar, voy diciendo,

por qué me dan así tanto en el alma." César Vallejo.


Este estudiante tuberculoso de medicina, César Vallejo, hizo versos con la semiología médica, hizo arte con el dolor que vemos los médicos. Sufrió y versó no poder respirar.

Son muchas las patologías cardiopulmonares que generan ortopnea y muchas de las patologías neuromusculares en su evolución moderada a severa las que también generan ortopnea como un primer signo de la complicación ventilatoria por anormalidad de la mecánica torácica. La debilidad muscular no logra una buena ventilación con los cambios de posición en el eje horizontal. Esto significa alertas tempranas para modificar el pronóstico de sobrevida y calidad de vida.

Por tanto la ortopnea se convierte en el primer signo de alarma para el clínico, el paciente y su familia en relación con la necesidad de hacer diagnósticos tempranos de insuficiencia respiratoria crónica y la urgencia de iniciar soportes no invasivos con ventilación mecánica.


"Los impulsos de su ser profundo, al salir, retroceden del rostro y la respiración, el olfato, la vista, el oído, la palabra, el resplandor humano de su ser, funcionan y se expresan por el pecho, por los hombros, por el cabello, por las costillas, por los brazos y las piernas y los pies". César Vallejo, Existe un Mutilado.


El inicio temprano de la ventilación mecánica no invasiva (VNI) mejorará la sobrevida y la calidad de vida y desde el punto de vista clínico el síntoma más relevante es la ortopnea, por sobre otros que pueden presentarse más tardíamente y de forma menos específica. Esperar síntomas como la disnea en cualquiera de sus grados implica que se ha perdido tiempo de beneficio.

El paciente con enfermedad neuromuscular debe tener una monitorización clínica con revisión sintomática específica cada 2 a 6 meses según su progresión o estabilización con el tratamiento médico si aplica. Debe orientarse la búsqueda a síntomas de ortopnea y de hipoventilación nocturna como disnea, pobre calidad del sueño, fatiga, somnolencia diurna excesiva, pobre concentración, cefalea matutina, aumento anormal de la frecuencia respiratoria, aumento anormal de la frecuencia cardíaca, sudoración, episodios de hipertensión arterial aguda. Debe igualmente interrogarse por las características de su tos y explorarla clínicamente.


Respiramos, ventilamos con nuestros músculos y nervios. Démonos un mejor aire con una conciencia temprana de los problemas.




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